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¿Por qué tenemos tanto placer con la simetría?

Un dúo de nadadoras de sincronizada. Las alas en una mariposa. El techo abovedado de una catedral. Estas son algunas de las cosas que la mayoría de las personas consideran visualmente muy agradables. ¿Pero por qué? La respuesta tiene que ver con la simetría.

La mayoría de los objetos en el mundo real son simétricos. Esto es particularmente cierto en la naturaleza: la simetría radial de las estrellas de mar o los pétalos de flores, la eficiencia simétrica de un panal hexagonal o los patrones de cristal simétricos únicos de un copo de nieve. De hecho, la asimetría es a menudo un signo de enfermedad o peligro en el mundo natural.

Y, por supuesto, los seres humanos son simétricos, al menos en el exterior (algunos órganos internos como el corazón y el hígado están descentrados). Décadas de investigación sobre la atracción sexual han demostrado que tanto hombres como mujeres encuentran a las caras simétricas más atractivas que las asimétricas. La principal explicación es que la simetría física es un signo externo de buena salud, aunque los estudios a gran escala no han demostrado diferencias de salud significativas en personas con caras simétricas o asimétricas.

La explicación simple para nuestra atracción a la simetría es que nos resulta familiar. Los objetos e imágenes simétricas se rigen por las reglas de las cuales nuestro cerebro ha sido programado para reconocer fácilmente.

“Yo diría que la simetría representa el orden, y anhelamos el orden en este extraño universo en el que nos encontramos”, escribió el físico Alan Lightman en su libro “El universo accidental: el mundo que creíste saber”. “La búsqueda de la simetría y el placer emocional que obtenemos cuando la encontramos, deben ayudarnos a dar sentido al mundo que nos rodea, al igual que encontramos satisfacción en la repetición de las estaciones y la integridad de las amistades. La simetría también es economía. La simetría es simplicidad. La simetría es elegancia”.

Una explicación más esotérica de la satisfacción que sentimos al ver una obra de arte simétricamente creativa, o una estantería donde se encuentran perfectamente apiladas latas de comida en un supermercado, es que las “cosas” de nuestro cerebro son inseparables de las “cosas” de la naturaleza. Las neuronas y las sinapsis de nuestro cerebro y los procesos mediante los cuales se comunican, conectan y conjuran pensamientos, evolucionando en paralelo a las estrellas. Si la naturaleza es simétrica, entonces también lo es nuestra mente.

“La arquitectura de nuestros cerebros nació de la misma prueba y error, los mismos principios de energía, las mismas matemáticas puras que suceden en las flores, las medusas y las partículas de Higgs”, escribe Lightman.

Triángulo de Kanizsa

Echa un vistazo a la imagen de arriba. ¿Que ves?

Si tienes la suerte de tener dos ojos plenamente despiertos y un cerebro intacto, dirás: “un triángulo equilátero blanco brillante sobre otro triángulo”. Pero mira más de cerca y descubrirás que todo es una ilusión óptica: no hay un triángulo blanco en absoluto, solo un espacio vacío rodeado por tres círculos a los que le faltan un sector (parecidos a Pac-Man) y algunas uves flotantes.

El truco visual, llamado triángulo de Kanizsa, es tan poderoso que tu cerebro rellena las líneas fronterizas que separan los dos supuestos triángulos y hace que el superior parezca más brillante, aunque los espacios blancos en toda la imagen son, de hecho, el mismo tono blanco. ¿No nos crees? Cubre las secciones de la imagen con la mano y observa cómo desaparecen las líneas y las diferencias de color.

¿Qué está ocurriendo entonces? “Al cerebro no le gustan las cosas que son accidentales”, afirma Mary Peterson, profesora de psicología y directora del Laboratorio de Percepción Visual de la Universidad de Arizona. “El cerebro crea ese triángulo más blanco que blanco porque sería accidental que esos tres Pac-Man no se alinearan de tal manera como si estuvieran ocluidos por un triángulo blanco”.

La ilusión del triángulo es un ejemplo clásico de lo que se conoce como psicología de la Gestalt, que lleva el nombre de una influyente escuela de percepción visual nacida en Alemania en la década de 1920. El famoso (y famosamente mal traducido) lema de Gestalt es: “El todo es diferente a la suma de sus partes” (no “El todo es mayor que la suma de sus partes”). En otras palabras, si nuestra percepción consistiera únicamente en sumar los detalles de una imagen, y luego miramos la ilustración de arriba, diríamos: “Veo tres Pac-Man y algunas V”. Pero nuestro cerebro es más que una calculadora. Está preparado para reconocer signos de orden en el caos “accidental” y para seguir ciertas reglas o atajos para dar sentido al mundo.

Simetría animal

Johan Wagemans es un psicólogo experimental belga que se especializa en la percepción visual y en cómo nuestros cerebros organizan el constante flujo de información entrante. Está de acuerdo en que la simetría no es solo un principio de diseño del mundo exterior.

“También se puede ver la simetría como uno de estos principios fundamentales que impulsan la auto-organización del cerebro”, dice Wagemans. “Todas estas tendencias hacia una buena y simple organización también son principios de simetría en la dinámica del cerebro mismo”.

Pero, por otro lado, un exceso de simetría puede ser un poco aburrida. Wagemans descubrió que, si bien los diseños perfectamente simétricos son más agradables para el cerebro, no son necesariamente más hermosos. Tanto los principiantes en arte como los expertos, prefieren el arte que alcanza un “nivel óptimo de estimulación”, dice Wagemans. “No es demasiado complejo, ni demasiado simple, ni demasiado caótico, ni demasiado ordenado”. De hecho, los japoneses tienen un principio estético llamado fukinsei, que se trata de crear equilibrio en una composición, utilizando asimetría o irregularidad.

fukinsei japonés

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